04
2월

[암을 바라보는 새로운 시선]현대 의학의 암 치료법이 반쪽 치료인 까닭은?

암을 치료하는 핵심이 이 두 가지입니다.요컨대 암 줄기세포까지 억제할 수 있어야 하고, 다중표적 치료를 해야 한다는 것입니다.


오늘은 조병식원장님과 “현대의학의 암 표준치료법이 반쪽 치료인 까닭”에 대해서 알아보겠습니다.

먼저 원장님이 왜 현대의학의 암 표준치료법이 반쪽 치료라고 하는건지 말씀해주세요.


많은 사람들이 익히 알듯이 현대의학에서 암의 3대 치료법은 수술, 항암, 방사선입니다. 이 치료는 모두 암세포를 죽이는 공격적인 방법입니다. 그중 항암은 효과가 좋으면 암세포를 90%까지 파괴해, 서너 번만 해도 암세포가 보이지 않게 되지요.

치료 효과가 이렇게 뛰어난데 암은 어째서 종식되지 않고, 끈질기게 살아남아 몇 달만 지나도 증식하고 재발·전이되는 걸까요. 이는 분명 암세포를 공격하는 방법 만으로는 한계가 있다는 걸 증명합니다.


왜 한계가 있는거죠?


한 가지 이유는 암 줄기세포 때문입니다. 숨어 있던 ‘암 줄기세포’가 살아남아 증식한 결과다. 암 줄기세포는 쉽게 ‘암의 뿌리’라고 알아두면 됩니다.

암 줄기세포를 억제하지 않으면 항암 치료는 보이는 암세포는 쉽게 죽이지만, 되레 암을 키우는 반역 치료가 되고 맙니다. 항암 치료는 모두 내성이 생기기 마련인데, 내성이 생기면 암 줄기세포가 더 늘어나는 탓이지요. 또 대부분 항암제는 ROS(활성산소)를 만들어 NF-κβ(염증경로)와 STAT3 경로를 통해 암 줄기세포를 만듭니다.

암세포의 유전자 변이는 한둘이 아닙니다. 폐암만 해도 열 가지가 넘어, 각각의 변이에 맞춰 치료하지 않으면 효과를 거두기 어렵습니다. 현대의학에서는 그런 이유로 표적치료제를 개발했지만, 종류가 몇 가지 되지 않아 한계가 분명합니다. 한계가 분명한 치료법이 암을 불치병으로 만드는 두 번째 이유입니다.

암을 제대로 치료하려면, 유전자 변이에 맞춘 맞춤형이면서 한둘이 아니라 여러 유전자 변이를 표적으로 한 치료제여야 합니다.


그러면 암을 제대로 치료하기 위해서는 암줄기세포를 억제해야 하고 여러개의 표적치료제를 사용해야 한다는거죠?


암을 치료하는 핵심이 이 두 가지입니다. 요컨대 암 줄기세포까지 억제할 수 있어야 하고, 다중표적 치료를 해야 한다는 것입니다.


항암치료를 하신 분들이 재발 전이되는 이유도 암줄기세포 때문인가요?


현대의학의 항암 치료는 1세대 일반 화학항암제, 2세대 표적치료제, 3세대 면역항암제로 발전했습니다. 화학항암제는 암세포가 빠르게 증식하는 점에 착안해, 분열이 빠른 세포를 공격하도록 만든 것입니다.

하지만 미분화되거나 분화가 안 된 암 줄기세포는 공격받지 않습니다. 그렇게 살아남은 암 줄기세포는 암세포로 분화하는 순간 다시 빠르게 증식하며 커지게됩니다. 이렇게 암은 재발하는 것입니다.

수술로 암 덩어리를 제거하면 보통 1년 이내에 50% 정도가 재발합니다. 재발은 없던 게 생기는 것이 아니라, 앞서 얘기했던 대로 눈에 보이지 않던 암 줄기세포가 증식하면서 다시 보이는 것입니다.

증식하는 일반 암세포는 항암제를 쓰지 않고 면역력만 제대로 높여도 얼마든지 줄이고 없앨 수 있습니다. 초기 암이 수술로도 완치율이 높은 이유는 암 줄기세포 수가 적기 때문입니다. 하지만 암은 진행될수 록 암 줄기세포가 많아져서 완치가 어려워집니다. 3~4기의 암을 현대의학으로 해결할 수 없는 이유이지요.

게다가 암 줄기세포는 전이에도 강합니다. CT상에서 눈에 보이는 모든 암 덩어리는 적어도 1~2%의 암 줄기세포를 가지고 있습니다. 특히 난치성 암일수록 암 줄기세포의 수가 많습니다.


그럼 원장님은 수술과 항암치료에 대해서 환자분들에게 어떻게 얘기하시나요?


암은 조직검사만 해도 커집니다. 바늘로 찌르면 염증이 생겨 면역이 억제되는 탓입니다. 그러니 수술은 어떻겠습니까. 말할 필요도 없지요.

불가피하게 항암을 할 때는 급한 불 끄는 수준으로만 해야지, 계속 항암에 의존해서는 암 줄기세포만 키우는 꼴이 되어버립니다. 조직검사나 수술·항암·방사선 치료를 할 때는 먼저 부작용과 암 증식까지 억제할 대책을 세워두고 시작해야 합니다. 그 대책이라면 항산화 물질과 면역증강물질을 사용하는 것입니다.

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